CAMPUS TOUR_ CEO talk



Max Smeets, voorzitter van studentenorganisatie SINC, ontving twee partners van de organisatie aan de bakfiets in het Hof van Liere voor een diepgaand interview. We maakten kennis met David Dessers, managing partner bij Cresco Law, een advocatenkantoor gespecialiseerd in ondernemerschap en Valeri Potchekailov, co-founder bij Story Chief, een internationaal gericht bedrijf in content marketing software. Beide heren deelden in het interview boeiende inzichten over het ondernemerschap en gaven ook nog enkele tips mee aan aspirant-ondernemers.


Hoe zijn jullie geraakt waar jullie nu staan?


David: “Ik startte als advocaat in Brussel en ging na een paar jaar aan de slag bij een Antwerpse start-up. Later werd ik bankier en consultant, om uiteindelijk terug te eindigen in de advocatuur. Sectorfocus in de advocatuur was in België vrij uniek – het bestaat wel in andere landen – en daar wilde ik wel iets mee doen. We zijn acht jaar geleden met zeven personen gestart. Intussen zijn we met 24.”


Valeri: “Ik startte als student-ondernemer met een branding agency en ben toen gepivot nar technologie, fundraising, internationaal schalen … We ontwikkelen software die inmiddels door 40.000 bedrijven in 70 verschillende landen gebruikt wordt. Zijn bedrijven op zoek naar een middel om hun online aanwezigheid te vergroten, dan kunnen ze bij ons terecht.”


Hoe kunnen de studenten jullie onderneming kennen?


Valeri: “Cresco is heel gekend in de start-upwereld in België omdat ze de beste zijn op vlak van advies geven over fundraising.”


David: “De reden om Cresco op te starten was de samenwerking met ondernemers. Onze focus is echt werken met ondernemers die hier in België iets opbouwen, en liefst van in het begin zodat alles goed geregeld is.”



Wat zijn de grootste fouten die jullie tegenkomen in het ondernemerschap? David: “Je moet zelf tijd en energie investeren in je bedrijf en op basis daarvan je waarde schatten. Niet zomaar even ‘een start-upke doen’.” Valeri: “Fouten maken is het beste dat je kan doen. Experimenten draaien vaak niet uit zoals je hoopte, maar daar leer je uit. Bij ons was onze grootste fout dat we te snel mensen aangeworven hebben. En dat we ze te traag weer ontsloegen. Nochtans is ‘hire slow fire fast’ een internationale slogan.” David: “Mijn fouten liggen vooral in het doen van dingen die niet goed aanvoelden op vlak van sfeer of insteek. We hebben geen onderneming gebaseerd op een product; we zijn een echte people business. Het is belangrijk dat je de bedrijfscultuur kent en dat die bij je past. Waar we nu meer aandacht aan besteden dan in het begin is iedereen op dezelfde golflengte krijgen.” Hoe zag jullie studententijd eruit? Valeri: “Tijdens mijn eerste studie ging ik heel veel uit. Maar de opleiding marketing was voor mij echt een openbaring. Ik ging zelfs naar de lessen! En toen ik ondernemer werd, kon ik niet geloven dat mijn medestudenten uitgingen en gingen drinken in plaats van iets nuttigs te doen met hun tijd.” David: “Ik wilde altijd rechten doen en een klassiek advocaat worden, je weet wel, pleiten in de rechtbank. Mijn eerste jaar moest ik dubbelen, te veel gefeest. Mijn ouders gaven me een tweede kans en die greep ik. Toen moest ik een zomerstage doen bij een pleiter … Ik vond het verschrikkelijk. Ik ging nog een jaar bijstuderen in Hamburg en daar ontmoette ik een professor die gepassioneerd lesgaf in vennootschapsrecht. Toen wist ik wat ik wilde doen. Eender wat je graag doet, doe het met passie en plezier: het leven is te kort om ongelukkig te zijn met wat je doet.”

Hoe zit het met de balans tussen jullie werk en jullie privéleven? Valeri: “Steve Jobs heeft eens gezegd dat je verschillende bollen in de lucht moet houden in je leven. Je gezin is een glazen bol en je werk een rubberen: die kaatst dus terug wanneer die valt. De glazen bol van je gezin niet. Het is de kunst om de bollen in balans te houden. In het begin werkte ik heel veel, maar na verloop van tijd ging ik bewuster met mijn tijd om. Het is nu voor mij heel belangrijk om tijd te hebben voor mijn gezin, maar ook voor mezelf.” David: “Een bedrijf opstarten en uitbouwen is heel intens. Mijn zoon is vijftien en ik heb altijd de nodige tijd voor hem genomen. Ik ga dat niet in tijd uitdrukken – het gaat me om de focus. Hij moest voelen dat ik enkel met hem bezig was en niet met iets anders. Maar balans houden is wel moeilijk. Ken je het gezegde ‘het kerkhof ligt vol met onvervangbaren’? De dingen gaan echt wel verder zonder jou. De wereld zal niet stoppen als je niet werkt op vakantie.” Hoe maken jullie jullie hoofd leeg? Valeri: “Mijn werk stopt niet op een bepaald uur, maar als ik thuis ben en mijn kinderen mijn aandacht nodig hebben, laat ik alles vallen. Ik reis graag. En ik sport veel. Ik heb ook een grote hond die uitgelaten moet worden en waar ik veel mee bezig ben.” David: “Ik sport ook graag. Daar moet je ook consequent tijd voor maken en het inplannen zodat het een deel wordt van je dag. Ik loop elke dag een uur, zonder elektronica. Ik heb geen hond, wel een kat, maar die kan je niet zo goed uitlaten.”


Vorig jaar werden we plots geconfronteerd met een pandemie. Hoe hebben jullie daarvan de impact gemerkt? Valeri: “Thuiswerk kenden we en deden we al, maar de emotionele impact hadden we niet kunnen voorspellen. We hebben een aantal mensen met burn-out gehad door het wegvallen van het sociaal contact. Nu hebben we bewust gekozen voor hybride werk: je kiest zelf of en wanneer je komt werken, natuurlijk met behoud van de targets die verwacht worden. Mensen zijn veel productiever als je hen die vrijheid geeft.” David: “Dat klinkt herkenbaar. De jongste mensen uit ons team vroegen ook vaak om terug naar kantoor te komen omdat ze vereenzaamden. We hebben mensen aangenomen zonder hen in het echt te zien en er zijn mensen die vertrokken zijn omdat ze plots veel tijd hadden om na te denken. En ikzelf heb gevloekt op al die online vergaderingen, maar deze ochtend was ik dan ineens weer drie uur kwijt door het verkeer. Dan besefte ik pas in wat voor luxesituatie we zaten het afgelopen anderhalf jaar.” Wat zijn jullie doelen nog voor de komende jaren? Valeri: “Nog heel hard groeien, wereldleider worden in ons product en dan ons bedrijf duur verkopen.” David: “Groeien als een hecht team met de focus op onze ondernemers. En een lessenreeks over groei en samenwerking organiseren voor ondernemers, investeerders en grote bedrijven.” Welk advies kunnen jullie nog meegeven aan onze student-ondernemers? Valeri: “Doe wat je graag doet, anders wordt het supersaai en gaat het niet vooruit. Wil je ondernemen, dan is het nu het moment: het is goedkoop, het heeft veel voordelen, je gaat heel veel leren uit je fouten en je kan met veel meer kennis afstuderen.” David: “Toen ik studeerde bestonden er geen organisaties zoals SINC. Ik zou aanraden van hen te leren: ik denk dat je er niet vroeg genoeg bij kan zijn. Pas wel op met de realiteit: niet alles is sponsoring en gratis. Begin er snel aan en bevraag andere ondernemers.”